Cosa facciamo mentre dormiamo?

Cosa facciamo mentre dormiamo?

Questo articolo è la seconda parte di tre a tema “sonno”. Qui trovi la prima parte e a breve anche la terza.

È strano, quando ci pensi: dormiamo quasi a un terzo della nostra vita. Perché lo facciamo? Mentre dormiamo, siamo vulnerabili e, almeno all’esterno, estremamente improduttivi. In un sermone del 1719, “Vigilius, o The Awakener”, Cotton Mather definì l’eccesso di sonno “peccaminoso” e si lamentò del fatto che spesso dormiamo quando dovremmo lavorare. Benjamin Franklin ha fatto eco al sentimento in “Almanack del povero Richard”, quando ha scherzato dicendo che

Ci sarà abbastanza sonno nella tomba.

Benjamin Franklin

Per molto tempo l’apparente inutilità del sonno ha divertito persino gli scienziati che l’hanno studiata. Il ricercatore del sonno di Harvard Robert Stickgold ha ricordato il suo ex collaboratore J. Allan Hobson scherzando sul fatto che l’unica funzione nota del sonno era quella di curare la sonnolenza. Nel 2006, Marcos Frank, un neuroscienziato che lavorava all’università della Pennsylvania (ora è alla WSU Spokane) ha concluso che l’evidenza degli effetti putativi del sonno sulla cognizione erano “deboli o equivoci”.

Ma nell’ultimo decennio, e anche nell’ultimo anno, il mistero sembra essersi attenuato. Gli scienziati del sonno oggi lavorano su tre linee convergenti di indagine che stanno facendo luce sul perché una parte così significativa della nostra vita è trascorsa inerte, con gli occhi chiusi, senza fare nulla che sembri particolarmente significativo o rilevante per qualsiasi cosa. 

Linea 1: cosa accade quando il sonno è disturbato

Una linea di prova deriva da ciò che accade quando il sonno è disturbato. Osservando cosa può andare storto mentre dormiamo, possiamo capire a cosa serve dormire.

Circa il 10% della popolazione soffre di compromissione durante le ore di veglia a causa di insonnia cronica

Nel disturbo del comportamento del sonno REM, la solita paralisi che tiene sotto controllo i nostri corpi quando entriamo nel sonno REM scompare e le persone realizzano fisicamente i propri sogni. Il disturbo è un predittore abbastanza affidabile della malattia neurodegenerativa: uno studio, basato presso il Center for Sleep Research presso l’Hôpital du Sacré-Coeur, a Montreal, ha scoperto che oltre la metà dei pazienti che hanno realizzato i propri sogni avevano sviluppato una qualche forma di neurodegenerativa malattia dodici anni dopo. Negli studi, il disturbo è stato associato al diabete e alle malattie cardiovascolari e ha dimostrato di portare a compromissione cognitiva. Circa il 10% della popolazione soffre di compromissione durante le ore di veglia a causa di insonnia cronica, una condizione che è stata collegata alla bassa qualità della vita, depressione, aumento delle malattie cardiovascolari e ipertensione, compromissione cognitiva e motoria e una serie di altre condizioni mediche.

Per gli scienziati del sonno, tutti questi spiacevoli disturbi offrono allettanti linee di indagine. Il legame tra molti di loro e la malattia neurodegenerativa, o altre forme di compromissione cognitiva, suggerisce che il sonno potrebbe essere vitale:

  • per il mantenimento e la funzione cognitiva;
  • per alleviare lo stress vascolare.
  • per  aiutarci a gestire eventi emotivamente stressanti o altrimenti distruttivi (questo lo fa pensare il fatto che l’insonnia è associata spesso a comportamenti depressivi).

Sempre più ricercatori hanno trovato il modo di testare queste teorie in modo più diretto. Nel 2000, Stickgold ha pubblicato uno studio su Science che è diventato una delle convalide più convincenti del ruolo che il sonno e i sogni svolgono nel consolidamento della memoria. Per sette ore, nel corso di tre giorni, un gruppo di persone ha giocato al gioco per computer Tetris. Alcuni non avevano mai giocato prima; altri lo conoscevano; e un terzo gruppo era amnesico con danni estesi ai loro lobi temporali mediali e ippocampi. La loro particolare forma di amnesia significava che non erano in grado di formare nuovi ricordi episodici.

Ogni notte, mentre si addormentavano, i soggetti di Stickgold si svegliavano ripetutamente e chiedevano di ricordare, per quanto ne sapevano, ciò che stavano sognando. Si è scoperto che hanno sognato Tetris. La cosa sorprendente fu che anche gli amnesici avevano questi sogni. Non avevano idea di quello che stavano vedendo e, la mattina dopo, non ricordavano né il gioco né lo sperimentatore, ma avrebbero ricordato i sogni di forme cadenti che si conformavano ai modelli di Tetris che avevano osservato prima nella giornata. A volte, segnalavano persino che le forme ruotavano per adattarsi alle righe.

L’insonnia è per molti davvero un grosso problema con ripercussioni gravi sul prosieguo della vita.

Linea 2: il sonno ci permette di selezionare

Nel 2013, Stickgold ha pubblicato una sintesi delle sue ricerche dallo studio Tetris, rivedendo anche i progressi paralleli di altri ricercatori nel campo. In quel documento, ha sostenuto che il sonno non è cruciale solo per il consolidamento della memoria, è anche un meccanismo notevolmente selettivo. Non ricordiamo tutto ciò che ci accade in un determinato giorno: a volte, ricordiamo qualcosa semplicemente perché è emotivo, mentre, altre volte, ci muoviamo attraverso dettagli banali per capire perché qualcosa conta.

Dormire e sognare, sostiene Stickgold, ci aiuta a setacciare il materiale per isolare e conservare ciò che è importante, sia che si tratti di ciò che lui chiama “sostanza” (il punto centrale di molte informazioni) sia che si tratti di un dettaglio specifico.

Quando sogniamo, otteniamo i pezzi. Quando ci svegliamo, possiamo conoscere il tutto.

Stickgold

In un esperimento, il neurobiologo dell’Università di Tubinga Jan Born e Ullrich Wagner, neuroscienziato dell’Università di Münster, hanno insegnato a un gruppo di persone un compito matematico relativamente complesso. Sebbene i soggetti non lo sapessero, c’era un modo più semplice di risolvere il problema: una regola astratta che avrebbe consentito una soluzione rapida. Pochi soggetti hanno scoperto spontaneamente la soluzione per la prima volta. Ogni partecipante è stato nuovamente testato sull’attività otto ore dopo; alcuni potevano dormire e altri dovevano rimanere svegli. Poco meno di un quarto del gruppo che ha preso una pausa insonne ha trovato la soluzione più veloce. Ma il tasso di intuizione è più che raddoppiato tra i soggetti che hanno trascorso le otto ore a dormire: il 60% di loro aveva “la scorciatoia” ben chiara. Mentre dormiamo, il nostro cervello riproduce, elabora, apprende ed estrae significato. In un certo senso, pensano.

Mentre dormiamo le nostre funzioni sono sopite? Dagli studi effettuati sembra proprio che questo sia un MITO DA SFATARE.

Anche la nostra salute fisica sembra essere intimamente legata al sonno. In uno studio, progettato per testare l’impatto che la funzione cardiaca ha sul sonno, e viceversa, un gruppo di fisiologi ha sottoposto alla privazione del sonno uomini sani senza storia di problemi cardiaci. In vari punti, hanno misurato la loro forma vascolare, controllando la loro frequenza cardiaca, la loro pressione sanguigna e i loro livelli di determinate proteine associate a problemi cardiaci. Entro due giorni, quasi tutti i marker sono stati elevati. Al contrario, in uno studio sull’apnea notturna, fortemente legato alle malattie cardiovascolari, è stato scoperto che il trattamento dell’apnea migliora la funzione vascolare in breve tempo: una volta che i pazienti hanno potuto dormire sonni tranquilli, lo stress sui loro cuori è stato alleviato.

Linea 3: il sonno per le funzioni celebrali

Ma l’importanza del sonno per la nostra funzione cerebrale potrebbe essere ancora più importante. Oltre alle sue funzioni di memoria e di risoluzione dei problemi, il sonno può aiutare il nostro cervello a rimanere sveglio, giovane e sano. Due anni fa, il neuroscienziato dell’Università di Rochester Maiken Nedergaard ha pubblicato i risultati di molti anni di ricerca sulla funzione del sonno. Dopo aver usato nuove tecniche per scrutare i cervelli dei topi svegli e addormentati, ha scoperto che il sonno era il sistema di mantenimento del cervello. Quando siamo svegli, le nostre attività portano a un accumulo di detriti nel cervello: formiamo tossine, come la beta-amiloide, una proteina associata all’Alzheimer e altre proteine ​​che di solito sono innocue vengono ripiegate male. Quando ci addormentiamo, canali specifici nel nostro cervello si espandono per consentire al fluido cerebrospinale di fluire dentro e liberare quei detriti. Questi meccanismi sono stati definiti il ​​”sistema glymphatic”, un cenno al sistema linfatico, che cancella i rifiuti dai nostri corpi. Al contrario, quando il nostro cervello non ha abbastanza tempo per riposare, le tossine si accumulano e insorgono malattie neurodegenerative. Uno dei primi segni di demenza imminente è il disturbo del sonno e alcuni dei geni che controllano la durata del sonno sono anche implicati nella schizofrenia. L’interruzione del sonno può condividere un meccanismo biologico comune con le malattie neurodegenerative.

Tutte queste ricerche suggeriscono che durante il sonno si svolgono importanti lavori. Eppure sappiamo anche che pochi di noi dormono abbastanza. Alcuni di noi potrebbero non sapere più come sia essere completamente svegli. In che modo oggi la tua mente è influenzata dalla mancanza di sonno la sera prima? Sempre di più, i ricercatori stanno rivolgendo la loro attenzione al risveglio della vita e chiedendosi quanto è cambiato dalla mancanza cronica di sonno.

Traduzione italiana dell’articolo The Work We Do While We Sleep, pubblicato su The New Yorker a firma di Maria Konnikova autrice di The Confidence Game” e Mastermind: How to Think Like Sherlock Holmes.”

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